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Sábado 21 de octubre de 2017

Viento Norte

Edicion Impresa - Viento Norte

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El investigador del Conicet y director del Instituto de Química, Medio Ambiente y Energía de la Universidad de Buenos Aires, el licenciado en Química, Ernesto Calvo; junto con el equipo integrado por Victoria Flexer, del Centro de Investigaciones y Transferencia de Jujuy; y las becarias Florencia Marchini y Valeria Romero obtuvieron en Amsterdam el primer premio del concurso internacional Mentes brillantes (Bright Minds Challenge), que selecciona las mejores propuestas para el desarrollo de tecnologías que permiten la generación de energía en forma sustentable.

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El equipo de científicos argentinos liderados por Calvo ideó un sistema alimentado por energía del sol que permite extraer litio de manera rápida, económica y eficiente. El invento hace posible la extracción del litio, un mineral que se extrae de los salares, por medio de electrodos de baterías con muy bajo costo energético porque utiliza energía solar. El proyecto fue uno de los tres finalistas de este certamen mundial, organizado por la empresa holandesa DSM y la Universidad de Oxford, cuyo objetivo es promover el empleo de soluciones energéticas renovables. Las otras dos propuestas que llegaron a la instancia final pertenecen a investigadores de Brasil y de Tanzania. Según explicó el propio Calvo tras recibir el galardón, gracias al novedoso sistema diseñado no es necesario aplicar un proceso de purificación para lograr el llamado “grado de batería”, porque el método utilizado es muy selectivo; de manera que el litio además de posibilitar el almacenamiento de energía renovable, va en este caso acompañado de un método de extracción sostenible. El jurado de Amsterdam valoró la propuesta por tratarse de una iniciativa limpia, rápida y altamente selectiva. Además, debe tenerse en cuenta que el proyecto está orientado a trabajar con el litio, un elemento descubierto hace casi dos siglos y que en la actualidad es fundamental para la fabricación de las baterías de los teléfonos celulares, autos eléctricos, pilas de marcapasos y relojes, entre muchos otros dispositivos electrónicos portátiles.

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Expertos en energías renovables observan que cuando los autos eléctricos se impongan en el mercado mundial, habrá una alta demanda de litio, de manera que este mineral podría transformarse en el próximo petróleo blanco. Un dato a tener en cuenta es que cerca del 80 por ciento de las reservas mundiales conocidas de este mineral se encuentran en el llamado ‘triángulo del litio‘ conformado entre Argentina, Bolivia y Chile. Según un informe del Ministerio de Energía y Minería de la Nación, nuestro país incrementó en los últimos años su participación del 11 al 16 por ciento en el mercado mundial del litio. Actualmente existen dos proyectos en actividad en el país: Salar del Hombre Muerto, en Catamarca, que produce desde 1957; y el salar de Olaroz en Jujuy que comenzó sus actividades hace solo dos años.

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La demanda mundial de este mineral es empujada, con mucha fuerza por cierto, por las multinacionales de la electrónica que tienen sede en China, Japón y Corea del Sur, y por esta razón desde hace un par de años la demanda de litio superó la oferta, lo que hizo que el precio de la tonelada de carbonato de litio pasara de 5000 a 7500 dólares. Todo parece indicar que el empleo de este mineral crecerá en forma exponencial en los próximos años con el auge de los autos eléctricos.

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